opal10anos-1Hoy 12 de agosto de 2016 se cumplen 10 años de la puesta a crítico del reactor OPAL (Open Pool Australian Lightwater), una instalación multipropósito diseñada y construída por INVAP con un fuerte sesgo para la producción de radioisótopos, emplazada en un predio de la Organización Australiana de Ciencia y Tecnología Nuclear (ANSTO, por sus siglas en inglés), en Lucas Height, Sidney. Este reactor australiano alcanzó plena potencia en noviembre de 2006 y fue inaugurado oficialmente en abril de 2007.

 Los festejos por este aniversario en ANSTO se llevaron a cabo eldía 8 de agosto del corriente y contaron con la presencia del Director General de la Agencia Internacional de Energía Atómica (IAEA, por sus siglas en inglés), Sr. Yukiya Amano, el Ministro de Industria, Innovación y Ciencia de Australia, Sr. Craig Laundy  y el Gerente del Área de Proyectos Nucleares de INVAP SE, Ing. Pablo Abbate, quien entregó al CEO de ANSTO, Dr. Adi Paterson, un diploma en el que se destaca la performance sobresaliente, contribución a la ciencia y medicina nuclear y record de excelencia en seguridad del OPAL. 

OPAL es uno de los reactores de investigación más versátiles y complejos del mundo y representa la mayor exportación de tecnología llave en mano de la historia argentina; para Australia, constituye la mayor inversión realizada en Ciencia y Tecnología en un proyecto único. Haber ganado la licitación internacional de este importante proyecto, en su momento, demostró el nivel competitivo de la tecnología nuclear nacional.

De esta forma, INVAP es reconocida a nivel global como proveedora confiable de tecnología nuclear para fines pacíficos y forma parte del grupo líder en desarrollo y construcción de instalaciones y equipos de investigación, incluidos reactores nucleares de investigación y plantas de producción de radioisótopos. Para implementar el proyecto INVAP lideró un gran grupo de contratistas internacionales y argentinos. Un reconocimiento especial para la Comisión Nacional de Energía Atómica (CNEA) no sólo como partícipe del proyecto sino como impulsora de la industria nuclear nacional.

Además de abastecer al mercado de radioisótopos de Australia y de otros países, OPAL brinda servicios de irradiación para materiales de silicio destinados a la industria microelectrónica. El reactor ha brindado sus servicios con mucha eficiencia y se ha constituido en uno de los reactores de máxima confiabilidad y disponibilidad en el mundo, habiendo llegado a operar 307 días a plena potencia por año, lo cual constituye todo un record. Este excelente desempeño se ha llevado a cabo mediante una operación que se ajusta en un todo a los requerimientos de las regulaciones internacionales de seguridad nuclear.

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Utilización de OPAL

OPAL es un reactor de vanguardia que emplea combustible de uranio de bajo enriquecimiento para alcanzar sus objetivos en medicina nuclear, investigación científica, servicios a la industria y producción de radioisótopos. Es utilizado por miembros de entidades dedicadas a la ciencia, medicina, estudios ambientales y de la industria, y por universidades australianas.

Los usos de la ciencia de neutrones son virtualmente ilimitados y OPAL es extremadamente versátil en este campo. Está especialmente diseñado para sustentar investigación con neutrones, llevada a cabo por el Instituto Bragg, centro de investigación de renombre mundial el cual, apoyado en el OPAL, genera innumerables aportes a la ciencia y la industria:

  • Posee 13 instrumentos de alta complejidad en operación que se ubican entre los mejores de su tipo a nivel mundial, para estudios que utilizan los haces de neutrones producidos por OPAL.
  • Alberga la actividad de más de 200 científicos y técnicos cuyo trabajo se basa en los datos obtenidos con los instrumentos del OPAL. Adicionalmente a este grupo estable el año pasado más de 1000 científicos visitantes de Australia y la comunidad internacional realizaron investigación utilizando los instrumentos que posee OPAL.
  • Ha emitido más de 1.000 publicaciones científicas en ciencia de neutrones.
  • Apoya al desarrollo y la investigación industrial y la gestión de la transferencia de tecnología a la industria. Asiste a un amplio espectro de industrias: mecánica, óptica, farmacéutica, microelectrónica, energía, química, alimenticia, medio ambiente.
  • Las propiedades únicas de los neutrones producidos por OPAL y los instrumentos del Instituto Bragg son utilizados por sus científicos para estudiar la integridad estructural de grandes componentes de ingeniería, comolas palas de turbinas empleadas en las centrales de potencia.
  • Produce en la actualidad 2 millones de dosis por año de isótopos médicos con potencial para salvar vidas. Estos compuestos se emplean para diagnosticar y tratar una amplia variedad de condiciones que incluyen cáncer, enfermedades coronarias y daño esquelético en pacientes en Australia y el resto del mundo. Cada semana, ANSTO entrega 10.000 dosis a más de 250 hospitales y centros médicos en Australia. El molibdeno-99 producido por OPAL, el isótopo más frecuentemente empleado en los tratamientos contra el cáncer, es exportado a diversos países, entre ellos EEUU, China, Japón y Corea del Sur. Existe la capacidad para doblar las exportaciones.
  • Provee servicios de irradiación de silicio para las empresas de la industria microelectrónica, facilitando que ANSTO se ubique como el proveedor líder mundial (45% del mercado) de irradiación de silicio, exportado a empresas asiáticas y europeas. Las instalaciones de OPAL tienen la capacidad de satisfacer la creciente demanda actual de irradiación de tochos de silicio de hasta 20 cm de diámetro. El silicio irradiado en el OPAL es también usado en la fabricación de dispositivos micro electrónicos empleados en la infraestructura de energía, en vehículos híbridos, en trenes de alta velocidad y en el desarrollo de fuentes de energía renovables.
  • Desempeña un papel significativo para la industria minera por sus servicios de análisis de muestras de concentrados de arenas minerales con técnicas de activación neutrónica.

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